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L’ereditarietà del sistema immunitario – Studio CNR

Il sistema immunitario e’ un complesso network di cellule, tessuti e organi che lavorano insieme per combattere gli agenti patogeni.


Il numero delle cellule immuni e’ particolarmente importante per il corretto funzionamento del sistema immunitario e per il nostro stato di salute, ma non e’ chiaro se esso dipenda semplicemente dalla reazione rispetto alle infezioni o se sia anche soggetto a fattori genetici. La ricerca ‘Genetic variants regulating immune cell levels in health and disease’ e’ stata pubblicata su Cell con oltre 30 autori italiani quali primi o ultimi firmatari, a poche settimane di distanza da un’altra pubblicazione dello stesso gruppo su Science. sistema_immunitarioIl gruppo di ricerca guidato da Francesco Cucca, direttore dell’Istituto di ricerca genetica e biomedica del Consiglio nazionale delle ricerche (Irgb-Cnr) e professore di Genetica medica presso l’Universita’ di Sassari, ha evidenziato come anche la genetica giochi un ruolo fondamentale nella regolazione dei livelli circolanti di cellule del sistema immunitario. “Obiettivo dello studio e’ capire se e in che misura le cellule circolanti del sistema immune siano ereditate per linea famigliare e quali geni siano eventualmente implicati”, afferma Serena Sanna, ricercatrice dell’Irgb-Cnr che ha coordinato le analisi statistiche. “I risultati del lavoro hanno dimostrato che i livelli delle cellule hanno una forte base ereditaria e, ad avvalorare questa tesi, sono stati identificati numerosi siti del genoma umano coinvolti in tale regolazione genetica”.
Il team di ricercatori ha analizzato il ruolo dei geni nella regolazione dei livelli di circa 100 differenti tipi cellulari attraverso uno studio di associazione condotto in un totale di 2.870 individui provenienti da quattro paesi della Sardegna e appartenenti al progetto ProgeNIA/SardiNIA, che studia le basi genetiche di oltre 800 parametri di rilevanza biomedica. In questo studio inoltre il profilo genetico individuale e’ stato esaminato a un livello di risoluzione senza precedenti, grazie al sequenziamento dell’intero genoma di molti individui inclusi nello studio. “La ricerca coniuga per la prima volta due aree di indagine separate: l’analisi cito-fluorimetrica per l’esame dettagliato dei livelli delle cellule del sistema immune e il profilo genetico degli individui esaminati, chiarendo cosi’ importanti aspetti della regolazione genetica dei livelli delle cellule del sistema immunitario”, spiega Valeria Orru’, ricercatrice dell’Istituto di Cagliari. “Sono state identificate 23 varianti genetiche indipendenti associate a particolari cellule immunitarie, in maggior parte nuove, sebbene alcune fossero gia’ state proposte in altri studi ma senza una solida significativita’ statistica”, aggiunge Maristella Steri, statistico presso l’Irgb-Cnr.

I ricercatori hanno poi confrontato i risultati ottenuti con i dati presenti in database pubblici scoprendo che in alcuni casi questi geni erano gia’ associati a celiachia e malattie autoimmuni come colite ulcerosa, diabete di tipo I, sclerosi multipla, artrite reumatoide. “Individuare i geni che influenzano le cellule del sistema immunitario e il rischio di insorgenza di patologie autoimmuni e’ il primo passo per intraprendere studi funzionali mirati alla caratterizzazione dei complessi meccanismi che regolano il sistema”, sottolinea Edoardo Fiorillo, ricercatore dell’Irgb-Cnr.
Studi precedenti dell’Irgb-Cnr, nell’ambito del progetto ProgeNIA/SardiNIA, hanno identificato geni associati ad altezza, glicemia, colesterolo, lipidi ematici e parametri ematologici come l’emoglobina fetale. “Uno dei punti di forza della nostra ricerca e’ la popolazione oggetto dello studio”, conclude Francesco Cucca. “I sardi rappresentano una popolazione ideale per gli studi di genetica, con risultati che spesso hanno una valenza piu’ generale per il resto dell’umanita’: in questo caso, capire come la genetica regoli il sistema immunitario e l’autoimmunita’ ci avvicina allo sviluppo di terapie nuove e piu’ efficaci per il trattamento di patologie autoimmuni”.

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